Speurhonden detecteren corona beter dan tests

Speurhond

Laten we ons binnenkort massaal besnuffelen door honden in de strijd tegen corona? Het kan, want speurhonden blijken accurater in het detecteren van het coronavirus dan de klassieke tests. Bovendien is het sneller en een pak goedkoper. “In december beginnen de trainingen van de honden", zegt UGent-onderzoeker Chris Callewaert.

Speurhonden staan bij het grote publiek vooral bekend om drugs of explosieven op te sporen. Maar ze blijken ook in staat om corona te ruiken. Dat speurhonden ingezet worden voor medische doeleinden, is niet nieuw. Er worden al honden opgeleid om verschillende soorten van kanker te detecteren. “Elke kanker heeft een eigen specifieke geur en dat ruiken de honden. Hetzelfde met virale infecties of zelfs malaria”, vertelt Chris Callewaert, onderzoeker aan de UGent.

Succesratio van 100 procent

In Frankrijk heeft een vooraanstaande hondentrainer van de brandweer enkele maanden geleden ontdekt dat honden ook het coronavirus kunnen opsporen in het zweet van besmette personen. “Die man heeft toen acht honden opgeleid. Vier van hen hadden een succesratio van honderd procent”, legt Callewaert uit. “Toen zijn we daar in België ook op gesprongen.”

Alleen bleek het niet zo simpel. “We hebben onmiddellijk een task force opgezet samen met het Belgisch leger, de federale politie en de brandweer omdat zij honden en trainers ter beschikking hebben. Iedereen zat op dezelfde lijn, alleen wilde de politiek niet onmiddellijk mee omdat er op dat moment geen stabiele regering was. Er was bovendien ook nog onvoldoende kennis over de mogelijkheden.”

Sneller, accurater en goedkoper

Ondertussen is die kennis er wél en heeft de overheid de toestemming gegeven om het pilootproject te starten. De honden kunnen COVID-19 accurater opsporen dan de PCR-testen die nu massaal gebruikt worden. “Bij die tests zitten nog vaak valse negatieve resultaten, omdat de virusdeeltjes snel kapot gaan als het niet op vloeibaar stikstof wordt vervoerd. Dat heb je bij honden niet”, legt de onderzoeker uit. “De honden kunnen het virus ook vroeger detecteren. Bij een PCR-test duurt het ongeveer een week voor er voldoende meetbaar materiaal aanwezig is in het lichaam. Bij een hond kan dat al vanaf één à twee dagen na de besmetting. En ook asymptomatische mensen kunnen er makkelijk uitgepikt worden met een hond. Dat is een echte gamechanger.”

En het zou ook een pak goedkoper uitkomen mochten we de PCR-testen vervangen door speurhonden. “We spreken over een besparing van zo’n acht miljoen euro voor 42.000 stalen. Dat komt omdat er voor de PCR-testen heel wat personeel nodig is: om de test zelf af te nemen, om die test te vervoeren naar een labo en dan nog eens het labopersoneel zelf. Als je voor speurhonden gaat, heb je enkel een begeleider en de hond zelf nodig”, legt Callewaert uit. “En het gaat een pak sneller: binnen enkele seconden weet je het resultaat al.”

Zweetstalen verzamelen

In deze fase verzamelt het team van Chris Callewaert en zijn collega Frank Gasthuys volop zweetstalen, om de honden aan te leren wat de geur van besmette mensen is. Daar zijn natuurlijk veel stalen voor nodig, zowel van besmette als van niet besmette personen. “Het coronavirus geeft een specifieke geur af in het zweet. Die geur moeten honden leren opsporen.”

Voor de stalen werkt het team samen met verschillende ziekenhuizen en woonzorgcentra. “Zij bezorgen ons stalen van positief geteste patiënten die willen meewerken. We stockeren ze in diepvriezers en daar gaan de hondentrainers binnen enkele weken mee aan de slag”, klinkt het nog. “Hopelijk kunnen we in 2021 starten met veertien speurhonden die klaarstaan om massaal mensen te testen.”

“Hopelijk kunnen we in 2021 starten met veertien speurhonden die klaarstaan om massaal mensen te testen.”
67-33

Gedaan met testen?

Of we de testen op termijn helemaal kunnen vervangen door speurhonden? “Dat is niet de bedoeling, maar dat zou in principe wel kunnen in bepaalde scenario’s. In landen als Libanon, Saoedi-Arabië, Finland, Frankrijk en de Verenigde Arabische Emiraten worden nu al honden ingezet op luchthavens en aan landsgrenzen. Mensen die aankomen met het vliegtuig worden er met honden onmiddellijk getest.”

Op termijn kan dat in ons land dus ook. “Er zijn verschillende mogelijkheden. De luchthavens staan op de eerste rij natuurlijk, maar ook op grote evenementen, in woonzorgcentra of zelfs in ziekenhuizen zou het op termijn mogelijk moeten zijn”, vindt Callewaert. “Waar de honden ingezet worden, bepalen wij natuurlijk niet. Maar de lijst met opties is lang.”

Lees ook

Een complimentje geven is niet zo evident als het lijkt

Complimenten

Ik twijfel, dus ik ben: Koen Schoors

Koen Verschoor

"Ze ruiken dat je bang bent" en 9 andere fabels over honden

Hond

Geen gamba’s of scampi zonder de UGent

Garnalen