Hersenonderzoek in Rwanda: hoe vreedzaam zijn burgers na een genocide?

Bijna 30 jaar geleden kende Rwanda een bijzonder bloedige genocide. Daders waren militairen, maar ook gewone burgers: collega’s, buren, familieleden… Vandaag leven die daders en slachtoffers vreedzaam naast elkaar, veronderstellen we. Maar is dat wel zo? Als eerste neurowetenschapper ooit onderzocht UGent-onderzoeker Emilie Caspar beide groepen ter plaatse, en zij zag dat ze nog altijd weinig empathie tonen tegenover elkaar.

Header Emilie Caspar

“Tegenover mensen uit andere groepen zijn we geneigd om minder empathie te tonen”, steekt professor Emilie Caspar van wal. “Dat noemen we Intergroup Empathy Bias, en het is een bekend fenomeen. Maar nu zagen we dat die bias tussen beide groepen na al die jaren nog altijd geldt. Meer nog: we zagen dat het gebrek aan empathie ook overspringt naar de volgende generatie, die de genocide niet had meegemaakt.”

Op pad in Rwanda met een EEG-scanner

Voor haar onderzoek trok Emilie naar Rwanda. Dat is zeer uitzonderlijk, zeker voor een neurowetenschapper. De meesten focussen zich op het brein in de westerse wereld. En dat vooral om praktische redenen: onderzoek in minder ontwikkelde landen vereist wel wat aanpassingen.

Ook Emilie stootte hier en daar op een struikelblok. “Het liefste werkte ik met een MRI-scanner, omdat die de hersenactiviteit heel gedetailleerd in beeld brengt”, geeft ze als voorbeeld. “Maar dat was praktisch onmogelijk: die heb je enkel in Kigali én mag je alleen in een medische context gebruiken.”

Toch liet ze zich daardoor niet tegenhouden: noodgedwongen gebruikte ze een EEG-scanner voor haar hersenonderzoek. “Want hoe kunnen we de mens helemaal doorgronden als we enkel hersenen in een westerse context onderzoeken? Voor mijn onderzoek kon ik niet enkel het brein van Rwandezen in België bestuderen. Het was simpelweg noodzakelijk om naar Rwanda zelf te trekken.”

Zo’n EEG-scanner meet de elektrische hersenactiviteit via elektroden op de hoofdhuid. “Bij empathie registreren hersenen andermans pijn op dezelfde manier als eigen pijn”, legt ze uit. “Zo kunnen we die makkelijk meten. Gelukkig tonen studies aan dat ook een EEG-scanner goede resultaten geeft.”

Minder empathie als verklaring voor wreedheden?

Op haar hersenscans zag ze dat daders minder empathie vertonen tegenover slachtoffers, en omgekeerd. Ook bij hun kinderen. “Dat is een belangrijke vaststelling, want het kan verklaren waarom groepen wreedheden tegenover elkaar blijven herhalen”, aldus Emilie.

Handig aan die EEG-scanner is trouwens dat die heel mobiel is. Een groot voordeel voor Emilie, want genocidedaders en -slachtoffers leven natuurlijk niet allemaal in de hoofdstad. Integendeel. “Elke dag reisden we naar een ander dorp. We kwamen op de meest landelijke locaties”, vertelt Emilie. Het maakte haar onderzoek er niet makkelijker op: mensen leven er vaak in lemen hutten, zonder elektriciteit. Maar die had ze wel nodig voor haar onderzoek.

Vertrouwen van de lokale bevolking winnen

“Daarom installeerden we ons er in kerken of cafés”, vervolgt ze. “En dan moesten we hen ervan overtuigen dat zo’n hersenscan helemaal onschuldig is. Ze vertrouwden de EEG niet helemaal, waren bijvoorbeeld bang dat die hun gedachten kon lezen. Logisch: veel van hen hadden zelfs nog nooit in hun leven een toetsenbord gezien en kenden dus helemaal niets van technologie.”

Emilie Caspar
67-33

Om hun vertrouwen te winnen, kreeg ze hulp van de Prison Fellowship Rwanda, een lokale organisatie die ex-gevangenen helpt hun leven opnieuw op te bouwen. “De lokale bevolking kende en vertrouwde hen. Ze hielpen ons ook met deelnemers rekruteren. Zonder hen was me dat niet gelukt.”

Na Rwanda komt Cambodja

Intussen is haar onderzoek in Rwanda nog niet afgerond, integendeel. Emilie: “Ik wil begrijpen waarom sommige burgers bevelen opvolgen, ook al laten die hen vreselijke dingen doen, en andere niet. In hoeverre beïnvloedt dat gevoel van empathie die handelingen? En dan zijn er nog ‘les justes’, de groep mensen die hun leven riskeerden door Tutsi’s en gematigde Hutu’s te helpen met onderduiken, vergelijkbaar met de verzetsstrijders tijdens de Tweede Wereldoorlog. Wat drijft hen?”

Dat ze Rwanda uitkoos als locatie, is helemaal niet toevallig. “Uniek hier is dat de genocide al wel een tijdje geleden is. In landen als China of Turkije is die op dit moment bezig. Politiek ligt dat zeer gevoelig. De regering daar is absoluut niet ontvankelijk voor dit soort onderzoek, in tegenstelling tot die van Rwanda. Tegelijkertijd zijn de overlevers nog in leven, en leven daders en slachtoffers naast elkaar. Dat is bijvoorbeeld niet zo bij de holocaust.”

Daarna trekt Emilie naar Cambodja. Daar vond tijdens de jaren 1970 een genocide plaats, zo’n twintig jaar voor die in Rwanda. “Dat tijdsverschil is interessant: in hoeverre heeft het genocidetrauma er vandaag nog een invloed op beide groepen, na zo’n lange periode? En hoe verhouden hun kleinkinderen zich tegenover elkaar?” Uiteindelijk wil ze zo proberen te begrijpen of het in de menselijke aard zit om wreedheden uit het verleden te herhalen of niet.

Vandaag werkt Emilie al nauw samen met heel wat verschillende ngo’s die burgers helpen haat en geweld te herkennen. Denk maar aan Radio La Benevolencija of Prison Fellowship Rwanda. Binnenkort helpt ze mee onderwijsprogramma’s te ontwikkelen die zich focussen op preventie van grootschalig geweld na autoritair bevel - om zo toekomstige genocides te voorkomen.

 

Emilie Caspar was als onderzoeker eerder verbonden aan de ULB, University College London en het Nederlands Instituut voor Neurowetenschappers. Ze is de 100ste ERC Grantee aan de UGent. Drie dagen na haar aanstelling als hoofddocent aan de UGent liet ze een zenuwstelsel tatoeëren op haar nek. Het was iets dat ze zich altijd had voorgenomen tijdens haar studies, voor als ze ooit een vaste academische positie kreeg.

Lees ook

Word je sneller verliefd tijdens de zomer?

“Summer lovin', had me a blast. Summer lovin', happened so fast.” Danny en Sandy voelden het al in de klassieker Grease: tijdens de zomer hangt de liefde in de lucht. Maar is dat wel echt zo? Worden we sneller verliefd tijdens de zomer? 

Liefde
view

Serious game versterkt de mentale weerbaarheid bij jongeren

In april 2021 werd Silver gelanceerd: een serious game gericht op het versterken van de geestelijke gezondheid bij jongeren. Ondertussen zijn we een paar maand verder en is Silver genomineerd voor de Belgian Game Awards. We blikken terug én kijken vooruit met Eva De Jaegere, die Silver mee hielp ontwikkelen en onderzocht.

Silver
view

Goede voornemens al aan het opgeven? Zo houd je het toch vol

Meer sporten, gezonder eten en meer sparen. De kans bestaat dat je op 1 januari een gelijkaardig lijstje maakte, maar ondertussen merkt dat het steeds meer bij een voornemen blijft. Dat is niet abnormaal, legt professor Emelien Lauwerier uit. Het goede nieuws: het is nooit te laat om bij te sturen.

header
view

Een complimentje geven is niet zo evident als het lijkt

Een goedbedoeld compliment heeft niet altijd het beoogde effect. Professor Bart Soenens legt uit waar je moet op letten en wat de valkuilen zijn bij het geven ervan.

Complimenten
view